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Berre, le plus grand étang d’Europe

Berre, le plus grand étang d’Europe

Les anciens l’appellent « Mer de Berre ». Tout le monde connaît cet espace naturel pour son côté industriel. Mais l’étang possède avant tout un patrimoine naturel riche.

15500 hectares soit 900 millions de mètres cubes de liquide (20 kilomètres de long, 16,5 kilomètres de large au maximum et 6 mètres de profondeur maximale). Avec de telles mensurations, l’étang de Berre est le plus grand étang salé d’Europe, un cadeau de la nature qui date de 8000 ans, lorsque l’espace s’est creusé sous l’action de l’érosion.

Avec le réchauffement, l’eau s’empare alors de cette immense plaine, en pénétrant par l’actuel Canal de Caronte. Mais ce dernier, avec le temps, se bouche et l’étang est fermé et nourri par les eaux de la Cadière, la Touloubre, l’Arc et la Durançole. Ce qui fait alors de l’étang le plus grand lac d’eau douce d’Europe. Retour au naturel en 107 avant Jésus-Christ, le Général Romain fait creuser le Canal de Caronte pour ses bateaux transitant entre la Mer Méditerranée et le lac de Berre. Un lac qui devient «Mer» pour les anciens puisque cette ouverture amène de la salinité, même si l’eau douce reste supérieure.

Au gré des activités industrielles (fabrique de soude au départ), la main humaine creuse de plus en plus le Canal de Caronte (- 9 mètres) pour améliorer la circulation de bateaux à fort tonnage. Enfin, pour faire passer les péniches, en 1925, le Canal du Rove (fermé aujourd’hui après un éboulement en 1963) est creusé, permettant un passage entre le Sud de l’étang et Marseille. Des travaux de Titan qui augmentent la salinité de l’étang de Berre et contribuent à la vie de nombreuses espèces animales et végétales. La pêche est alors une activité très prisée et qui permet à des centaines de familles de vivre. Mais ce milieu naturel est totalement chamboulé par les activités économiques.

Les industries ont pris possession de plus de 8000 hectares des rives, avec des raffineries, des complexes pétrochimiques ou sidérurgiques et un aéroport né en 1922. Ainsi, la première raffinerie, Shell, prend ses quartiers à Berre-l’Etang en 1928. Et il ne faut pas oublier l’implantation de la centrale hydro-électrique de Saint-Chamas qui, depuis 1966, en utilisant la Durance, rejette de l’eau douce dans l’étang de Berre et transforme l’écosystème marin. Des activités qui impactent sur le mode de vie des habitants puisqu’en 1957, une loi interdit la pêche. Le combat des populations, les demandes de l’Etat ont limité les diverses pollutions et un acteur, le GIPREB (Groupement d’Intérêt Public pour la Réhabilitation de l’Etang de Berre), ont permis, ces dix dernières années, de transformer l’avenir de l’étang.

D’un noir dessein, la vie est un peu plus rose aujourd’hui. Les plages refont surface, la faune et la flore reprennent vie en raison de la limitation des rejets d’eau, les ports (Martigues, Istres, Saint-Chamas, Berre l’Etang) connaissent une activité florissante et les pêcheurs ont repris une activité depuis 1994. Les acteurs qui défendent la (sur)vie de l’étang de Berre espèrent que la zone deviendra, avec des rejets d’eau douce de la centrale réduits à zéro et une réouverture partielle du Canal du Rove, un coin de paradis, prisé par les touristes. Et comme l’écrivait Alexandre Dumas, en 1841 dans ses «Nouvelles impressions de voyage» à propos de Martigues, tous rêvent de «(…) pêcher par-dessus les ponts. On pêche par les fenêtres, et le poisson, toujours renouvelé et toujours stupide, se laisse prendre ainsi au même endroit et par les mêmes moyens depuis deux mille ans

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